释迦牟尼佛时代,有一老人听说出家修行能够离苦得乐、解脱自在,于是欢喜地前往精舍,希望皈依于佛陀座下。老人到了精舍,才知道佛陀早已出门行化,他心想:“虽然世尊不在,但听说佛弟子中,舍利弗尊者的智慧第一,我何不求他让我出家呢?”
当他见到尊者,满心欢喜地表明来意时,舍利弗也在默默观察此人的善根是否具足。尊者发现,这个人于此生乃至过去百千世中,都没有善根.……尊者深深叹了一口气,说:“你的因缘还未具足,先回去修修福报吧!”
如此的结果,并没有浇熄老人出家求道的热忱,他转而向其他比丘求助。可其他比丘们听说连智慧第一的舍利弗尊者都婉拒他,便说:“连舍利弗尊者都不度化你,肯定你有什么重大的过患,我们又怎能度你出家呢?你还是走吧!”
万念俱灰的老人,神情落寞地蹲在精舍门口,喃喃自语道:“佛陀啊,为何我的罪业如此深重?任何种姓不问尊卑皆可出家,为何独我福薄,如此广大的佛门竟无我容身之地!这么苟活着,还有什么意义呢?”
于是他说了一首偈子:“犹如清净水,一切悉得饮,乃至旃陀罗,各皆得出家。如此佛法中,而不容受我,我是不调顺,当用是活为?”
(注:旃陀罗是以屠杀为业的人)
此时,佛陀早已了然他的委屈,来到精舍门前,也说了一首偈子:“一切种智身,大悲以为体,佛于三界中,觅诸受化子,犹如牛求犊,爱念无休息。”
泪眼朦胧之中,老人发现有一无比柔软的手,如轻抚爱子般地抚摸着他的头。眼前的身影,散发清净柔和的光芒,那正是众人爱敬的佛陀。
佛陀慈悲地问道:“你为何在这里哭泣呢?”
“我想要出家求道,但是比丘们皆不答应我的请求,说我因缘还未具足,所以我很难过。”
“其实每个人的因果业力都极为微细,只有无上正等正觉者才了解全貌。是谁说你没有出家的因缘呢?”
这个人一听,立刻说:“是智慧第一的舍利弗尊者。”
佛陀安慰老人说:“你错怪舍利弗了,并不是他没有慈悲心、不肯度人,而是无量劫微细之事,纵使是舍利弗的智慧也无法穷尽啊!我也是经由累劫难行能行的修行实证,才能明了因果业力的微细奥妙。我所要寻找的,就是像你这样信乐佛法之人,怎会让你过佛门而不入呢?”
于是佛陀牵着老人的手走进精舍。
佛陀于众僧面前问舍利弗尊者:“舍利弗,为何你不愿让这位老人出家呢?”
舍利弗回答:“佛陀,弟子观察其宿世因缘,发现他实在没有一点点善根呀!”
佛陀告诉舍利弗:“千万不要有如此的想法,因为此人的善根因缘是非常微细的,就好比埋藏在瓦砾砂石中的金矿一样,必须借由甚深禅定与智慧才能发现。”

于是,舍利弗尊者偏袒右肩,长跪合掌,祈请佛陀慈悲开示。佛陀告诉舍利弗:“这位老人的善根因缘十分微细,就连证到辟支佛果位的圣者都无法知晓。在久远劫前,有一个穷人到深山里捡柴,遇到老虎,惊慌恐怖之际,一声‘南无佛!’脱口而出,这一声佛号便种下了未来解脱的种子。这个穷人就是今世的老人,因为善根种子成熟,所以他才有出家修行得解脱的因缘。”
接着,佛陀说了一首偈子:“唯见此称佛,以是为微细,因是尽苦际,如是为善哉 。至心归命佛,必得至解脱,得是相似果,更无有及者。”
于是,老人在佛陀的座下出家修行,并且接受佛陀的亲自教化,经过不断精进用功,证得阿罗汉果。
“初地不知二地事,九地不知十地行”。舍利弗尊者尽管在佛陀的弟子当中是“智慧第一”,但仍不能查见老人的细微善根,而只有无上正等正觉的佛陀才彻底了彻宇宙万事万物的真谛。我们今生拥有人身、得遇佛法,都是因往昔善根,种下了学佛的法缘种子,于此生得以成熟的结果。过去世因一句佛号就种下出家修行因的老人,就说明了这个道理。所以我们更要把握学佛修行的因缘,早日自觉觉他。

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