过去,佛陀在舍卫城,有一大施主名给孤独长者。他在祗陀园里修建了经堂,供佛及僧,广作布施,积累了广大的资粮。另有一施主生起了好胜心,想与给孤独长者争高低。他去海里取回了许多宝藏;在舍卫城作广大的供养和布施,虽然他用尽了各种办法,还是胜不过大福报的给孤独长者。

很久以前,当时印度由孔雀王朝阿育王统治。有一次印度境内爆发传染病,阿育王担心疫情会扩大,下令阻断皇宫对外交通,并派使者前往寺院,祈请圣僧慈悲祝祷疾病早日消除、天下太平。当时僧团派出已证得罗汉果位的八岁妙颜沙弥前往皇宫,为阿育王、夫人、大臣、宫女开示佛法。